Szacuje się, że każdego roku do oceanów trafia nawet 14 milionów ton plastiku. Na pływające odpady (np. siatki) szczególnie narażone są małe żółwie morskie. Wiele z nich nie dożywa roku. Zwierzęta dławią się wyrzucanymi do wody odpadami. Te w reakcji z promieniami słonecznymi rozkładają się na tysiące szkodliwych związków chemicznych.

Nowi mieszkańcy Wielkiej Pacyficznej Plamy Śmieci

Zwierzęta nie zawsze są świadome zagrożenia, a czasami po prostu nie mają wyjścia i adaptują się do skrajnie niebezpiecznych warunków. W ostatnim czasie naukowcy zauważyli, że coraz więcej organizmów kolonizuje pływające skupiska plastikowych odpadów. Dla wielu z nich to sposób na przetrwanie. Wielka Pacyficzna Plama Śmieci staje się swego rodzaju nowym ekosystemem.

Autorzy badań opublikowanych na łamach czasopisma naukowego „Nature Communications” odkryli, że gatunki morskie, takie jak pąkle czy równonogi (skorupiaki podobne do krewetek) żyją wśród śmieci, które unoszą się na powierzchni Oceanu Spokojnego między wybrzeżem Kalifornii a Hawajami. Pomimo trudnych warunków na otwartym Pacyfiku, gdzie często brakuje pożywienia i schronienia, organizmy wydają się dobrze prosperować.

– Biogeografia gatunków przybrzeżnych znacznie wykracza poza to, co wcześniej uważaliśmy za możliwe – komentuje Linsey Haram, pracownica naukowa w Smithsonian Environmental Research Center i współautorka badań.

Wielka Pacyficzna Plama Śmieci będzie coraz większa

Wielka Pacyficzna Plama Śmieci jest mniej więcej dwa razy większa od Teksasu. Szacuje się, że to największe skupisko pływających odpadów o masie około 79 tys. ton. Plama powiększa się w coraz szybszym tempie. Naukowcy podkreślają, że choć dominują w niej plastikowe odpady, to nie tylko one trafiają do oceanów. W ramach badań naukowcy zbadali plastikowe przedmioty o średnicy ponad 5 centymetrów. W śmieciach, w tym w starym sprzęcie rybackim i artykułach gospodarstwa domowego, odkryli ponad 40 gatunków przybrzeżnych, takich jak pluskwy morskie, mięczaki i skorupiaki.

– To prawie tak, jakby pojawiła się nowa wyspa – mówią autorzy badań.

Wielką Pacyficzną Plamę Śmieci trudno zauważyć gołym okiem, ponieważ tworzy ją zbiór maleńkich fragmentów plastiku zebranych przez prądy oceaniczne. Inne, większe elementy to między innymi boje, sieci, a nawet części statków rybackich.

Naukowcy obawiają się, że plastikowe tratwy mogą pomóc w przenoszeniu gatunków do nowych regionów. Pytaniem bez odpowiedzi jest to, w jaki sposób autostopowicze mogą konkurować z rodzimą florą i fauną otwartego oceanu, które już zadomowiły się na pływających szczątkach. W miarę utrzymywania się zanieczyszczenia mórz plastikiem, plamy odpadów mogą być coraz częstszym zjawiskiem.

Źródło: Nature Communications